Vivir y morir juntos 64 millones de años

Vivir y morir juntos 64 millones de años: fósiles excepcionales revelar la evidencia más temprana de la conducta social en los mamíferos

La evidencia de la conducta social, estilo de vida y casi nunca se conservan en el registro fósil. Ahora, un grupo de investigadores del Museo Nacional de Historia Natural (París), el CNRS (París) y el Museo de Historia naturel Alcide d’Orbigny de Cochabamba (Bolivia) ha excavado una notable colección de docenas de cráneos y esqueletos de pequeños mamíferos de el sitio Tiupampa en los Andes centrales de Bolivia, que ofrece pruebas convincentes de fósiles de la conducta social. Un estudio de estos restos, publicado esta semana en la revista Nature, revela el ejemplo más antiguo de los grupos que viven en los mamíferos.

Hoy en día, muchos mamíferos viven en grupos. Otros, como la mayoría de los marsupiales (que incluyen las zarigüeyas de América del Sur y los koalas australianos y los wombats), son estrictamente solitaria. Sabemos muy poco sobre el comportamiento social de los mamíferos fósiles, ya que rara vez es el número de personas que conservan lo suficientemente grandes como para proporcionar evidencia de la vida comunitaria.

Ahora, el descubrimiento de una población de un antiguo pariente del ratón del tamaño de los marsupiales (Pucadelphys andinus ) a principios del Terciario (64 millones de años) en Bolivia demuestra que el grupo de vida aparecieron temprano en la historia de los mamíferos, e incluso puede representar el ancestral condición de mamíferos como un todo.

Preservación excepcional
La gran mayoría de los mamíferos fósiles son conocidos por dientes aislados, o en el mejor de los casos, los fragmentos de huesos de la mandíbula. Los cráneos o esqueletos son muy poco frecuentes y generalmente son dañados o incompletos. En este contexto, el descubrimiento de los cráneos y esqueletos intactos que representan a 35 individuos de los antiguos marsupiales relativos andinus Pucadelphys dentro de un área de sólo unos pocos metros cuadrados, constituye un acontecimiento importante en nuestro conocimiento de la historia de los mamíferos y la evolución del comportamiento social.

 

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© Lemzaouda / MNHN, la reconstitución © Fernández / MNHN

Dos esqueletos entremezclados y fragmentaria de Pucadelphys andinus (izquierda) y una reconstitución de los animales muertos antes de la fosilización (derecha). La posición real de los huesos en el espécimen izquierdo es ligeramente diferente de su posición en la reconstitución, ya que desplaza ligeramente antes de la consolidación de sedimentos.


La vida social y el dimorfismo sexual
Este descubrimiento proporciona evidencia de que, a diferencia de los marsupiales de vida, familiares marsupiales desde el comienzo de la Era Terciaria vivían en grupos. Además, el tamaño del ratón Pucadelphys exihibits fuerte dimorfismo sexual, siendo los machos tienen un cráneo más grande y más robusto y los perros mucho más grandes que las hembras. 

 

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© Lemzaouda / MNHN

Los mejores cráneos conservados de una mujer (izquierda) y un macho (derecha) andinus Pucadelphys.


 

Entre los 22 esqueletos mejor preservados y los cráneos, los científicos han podido identificar 6 hombres, 12 mujeres y 4 sub-adultos, para los que el sexo no es determinable. La presencia de un número tan grande de personas en sólo unos pocos de metros cuadrados, junto con su dimorfismo sexual marcado, indica que Pucadelphys vivían en grupos, con la competencia entre los machos por las hembras y un sistema de apareamiento polígamo (un macho se aparea con más de un mujeres). El clima de Bolivia 64 millones de años parece haber sido tropical, y por lo tanto Pucadelphys probablemente se reproduce durante todo el año, a diferencia de la conducta reproductiva de temporada se ve en los mamíferos que viven en regiones de clima templado o frío.

La población de Tiupampa Pucadelphys vivían en las orillas de un río tropical grande y fue más probable es engullido por una riada repentina. Sabemos que estos animales fueron fosilizados en el lugar debido a que sus restos están muy bien conservados que han sido transportados. Por lo tanto, estas 35 personas vivieron y murieron juntos en un solo grupo, 64 millones de años.

Los fósiles bolivianos nos proporciona la evidencia más antigua del grupo de vida en los mamíferos y revelan una parte desconocida de su comportamiento social en el comienzo mismo del período Terciario – la llamada «Edad de los mamíferos».

Referencias:

Ladevèze Sandrine, Christian de Muizon, Robin Beck, MD, Germán Damián y Ricardo Céspedes-Paz. La evidencia más temprana de la conducta social de mamíferos en el Terciario basal de Bolivia. DOI: 10.1038/nature09987, Naturaleza.

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