Sir Richard Burton (1821 – 1890)

Burton fue un explorador victoriano, escritor y traductor, conocido por sus viajes por Asia y África.

Richard Francis Burton nació en Devon, el 19 de marzo de 1821. Su padre era un oficial del ejército. Burton acompañó a sus padres en sus frecuentes viajes al extranjero y mostró un talento precoz para las lenguas.

Burton fue expulsado de la Universidad de Oxford en 1842 y se unió al ejército de la East India Company, donde su conocimiento de las lenguas locales ayudó a su trabajo en la inspección y en la inteligencia. En el 1853, despidiéndose de la compañía, llevó a cabo un «Hajj» o peregrinación a La Meca, disfrazado, y su relato de este viaje lo hizo célebre. Al año siguiente se exploró lo que hoy es Somalia, con un número de otros funcionarios, incluyendo a John Speke.

En 1857, Burton y Speke se embarcó en una Real Sociedad Geográfica financiado expedición para explorar el interior desde la costa oriental africana, con la esperanza de encontrar la fuente del Nilo Occidental. Fue un viaje difícil. Cuando llegaron al lago Tanganica, Speke estaba casi ciego y Burton, casi no podía caminar. Speke viajó solo y descubrió el lago Victoria, que estaba convencido era la fuente del Nilo. Burton estuvo de acuerdo y esto contribuyó a una disputa pública a largo y amargo entre los dos hombres que terminaron en septiembre de 1864 cuando Speke murió en un tiroteo que fue suicidio o un accidente.

Burton se unió hoy a la Oficina de Relaciones Exteriores, y fue nombrado cónsul en Fernando Po, una isla frente a la costa de África occidental. Su esposa Isabel, quien se había casado en 1861, no pudo reunirse con él ya que el clima se consideraba demasiado poco saludable. Ellos se reunieron en que fue trasladado a Brasil y luego, en 1869, a Damasco. En 1871, fue trasladado a Trieste, donde su posición le dio un montón de tiempo para escribir. Fue nombrado caballero en 1886.

Burton fue un autor prolífico, sobre todo en viajes y etnografía. También tradujo la literatura clásica y renacentista, con un interés particular en el este de erotismo – que traducido e impreso el «Kama Sutra» (1883) y «El jardín perfumado» (1886). También publicó una edición completa de las ‘Mil y una noches «(1885/88).

Burton murió en Trieste el 20 de octubre de 1890. Él e Isabel están enterrados en una tumba en forma de una tienda de campaña beduina en Mortlake, al suroeste de Londres.

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