¿Qué es una neurona?en relacioncon el cerebro

Una neurona es una célula nerviosa. El cerebro está conformado por casi 100,000 millones de ellas.

En ciertos aspectos las neuronas son similares a otras células del organismo, por ejemplo:

Están rodeadas por una membrana.
Tienen un núcleo que contiene genes.
Contienen citoplasma, mitocondrias y otras «organelas».
Sin embargo, las neuronas difieren de las demás células en características como:

Tener proyecciones especializadas, llamadas dendritas y axones. Las dendritas ingresan información al cuerpo, o soma, de la neurona mientras que los axones la llevan hacia afuera.
Comunicarse entre sí mediante procesos electroquímicos.
Formar conexiones especializadas llamadas «sinapsis» y producir sustancias especiales llamadas «neurotransmisores», liberadas en las sinapsis.
¡Se estima que hay 1015 o 1,000,000,000,000,000 sinapsis en el cerebro humano! Es decir, cerca de 500 millones de sinapsis por milímetro cúbico de tejido. (Statistic from Changeux, J-P. and Ricoeur, P., What Makes Us Think?, Princeton: Princeton University Press, 2000, p. 78)

Tipos de Neuronas

«Usamos sólo el 10% de nuestro cerebro» ¿Es esto cierto?

No…no es cierto. Empleamos todo nuestro cerebro. Creé una página especial llamada «¿Usamos sólo el 10% de nuestro cerebro?», que discute esta cuestión con más detalle.

¿Cuán grande es el cerebro? ¿Cuánto pesa?

El cerebro humano adulto pesa entre 1300 g. y 1400 g. A cerebro de un bebé recién nacido pesa entre 350 y 400 g. Aquí algunos datos para comparar:

Cerebro de elefante = 6,000 g.
Cerebro de chimpancé = 420 g.
Cerebro de mono Rhesus = 95 g.
Cerebro de un perro Beagle = 72 g.
Cerebro de gato = 30 g.
Cerebro de rata = 2 g.

La imagen de la derecha es de un cerebro humano.
(Image provided by Dr. Wally Welker, Univ. of Wisconsin Brain Collection)

Más Pesos Cerebrales

¿Cuántas neuronas (células nerviosas) hay en el cerebro? ¿Cuán grande son?

Se estima que hay 100,000,000,000 de neuronas en el cerebro humano. Para tener una idea de cuánto es, piensa en esto:

Supón que vas a contar los 100,000 millones de células a un ritmo de 1 célula por segundo. ¿Cuánto tiempo te tomaría contarlas todas? Mis cálculos indican que aproximadamente ¡3,171 años!. Calcúlalo tu mismo. (Sugerencia matemática: hay 60 segundos en un minuto; 60 minutos en una hora hora; 24 horas en un día; 365 días en un año). A propósito, mis cálculos NO tomaron en cuenta «años saltados». De hecho, es probable que tome mucho más que 3,171 años, porque lleva más de 1 segundo para decir los números grandes.

Aquí hay otra forma de imaginar 100,000 millones:

Asume que el soma de una neurona tiene 10 micras de ancho (esto es sólo una suposición porque las neuronas tienen muchos tamaños diferentes. Sin embargo, 10 micras es poco; más pequeña que el punto final al final de esta frase). Bien…si eres capaz de alinear 100,000 millones de neuronas en línea recta, ¿cuán larga sería esta línea? ¡Échale un ojo a mis cálculos!

1 neurona = 10 micras
10 neuronas = 100 micras
100 neuronas = 1000 micras = 1 mm.
1,000 neuronas = 10 mm. = 1 cm.
100,000 neuronas = 100 cm = 1 m.
100,000,000 neuronas = 1000 m. = 1 km.
10,000,000,000 neuronas = 100 km.

100,000,000,000 neuronas = 1,000 km.

Aunque todas las neuronas alineadas lado a lado se extienden por 1,000 km., la línea sólo tendría 10 micras de ancho…¡invisible al ojo humano!

Para tener una idea de qué tan pequeña es una neurona, hagamos unos cálculos más:

El punto encima de esta «i» tiene cera de 0.5 mm. (500 micras) de diámetro. Por lo tanto, si asumes que una neurona tiene 10 micras de diámetro , podrías juntar 50 neuronas, lado a lado, alrededor del punto. Sin embargo, sólo podrías juntar 5 neuronas grandes (100 micras de diámetro).

¿Qué tan larga es una neurona?

Algunas neuronas son muy cortas…con menos de un milímetro de largo. Otras son muy largas… ¡de un metro o más! El axón de una neurona motora en la médula espinal, que inerve un músculo del pie, puede tener cerca de un metro de largo.
Piensa en cuán largo tendría que ser el axón de una neurona motora si quisieras hacer un modelo de ella. El soma de una neurona motora tiene cerca de 100 micras (0.1 milímetros) de diámetro y, como ya sabes, el axón mide casi un metro (1,000 milímetros) de largo. En otras palabras, el axón de una neurona motora tienen una longitud 10,000 veces más larga que ancho del soma. Si usas una pelota de ping-pong (diámetro = ~3.8 cm.) para simular el soma, tu axón tendría que tener 38,000 cm. (380 metros) de largo. Si usas una pelota de basketball (diámetro = ~24 cm. ) como soma, ¡tu axón tendría 240,000 cm. (2.4 kilómetros) de largo!

¿Cuán grande es el cerebro comparado con el resto del cuerpo?

Si supones que una persona promedio pesa 70 kilos, y el peso promedio del cerebro es de 1,5 kilos, entonces el cerebro tiene cerca del 2% del peso corporal total.

¿Qué tan larga es la médula espinal y cuánto pesa?

La médula espinal promedio tiene 45 cm. de largo en los hombres, y 43 cm. en las mujeres. Pesa alrededor de 35 g.

¿Cuán rápido viaja la información en el sistema nervioso?

La información viaja a diferentes velocidades dentro de los distintos tipos de neuronas. La transmisión puede ser tan lenta como 0.5 metros/seg. o tan rápida como 120 metros/seg. ¡Viajar a 120 metros/seg. es lo mismo que ir a 432 km./hr.! Haz los cálculos tú mismo. Más sobre la velocidad de las señales en el sistema nervioso.

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