– La forma de los átomos

Una nueva técnica permite representar la imagen de los orbitales electrónicos de átomos sueltos.

de “Imaging the atomic orbitals of carbon atomic chains with field-emission electron microscopy,” por I. M. Mikhailovskij, E. V. Sadanov, T. I. Mazilova, V. A. Ksenofontov y O. A. Velicodnaja, en Physical Review B, vol. 80, no. 16; octubre de 2009

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Los libros de texto de química suelen incluir ilustraciones de átomos. Hay que matizar, sin embargo, eso de que ilustran «átomos». Los dibujos representan núcleos atómicos rodeados por orbitales electrónicos con forma de esfera difusa, o de mancuerna, o de trípode, etc., pero esas figuras representan la probabilidad de encontrar un electrón en tal o cual lugar en torno al núcleo más que una «forma» real. Ahora, en cambio, se ha conseguido representar en imágenes los orbitales electrónicos y mostrar por primera vez que, al menos en cierto sentido, los átomos realmente se parecen a esas imágenes de los libros de texto.
Igor Mikhailovskij y sus colaboradores del Instituto de Física y Tecnología de Kharkov, en Ucrania, han captado la imagen de los orbitales de los átomos de carbono gracias a la mejora de una vieja técnica de formación de imágenes, la microscopía de emisión de campo.

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