Infección por E. coli

¿Qué es la E. coli?

E. coli es la abreviación de Escherichia coli, la bacteria (germen) que provoca retortijones y diarrea intensos. La E. colies una de las causas principales de la diarrea sanguinolenta. Los síntomas son peores en niños y personas mayores, y en especial en personas que tienen otra enfermedad. La infección por E. coli es más común durante los meses de verano y en los estados del norte.

¿Cuáles son los síntomas de infección por E. coli?

Los síntomas empiezan alrededor de 7 días después de la transmisión del germen. El primer signo son los retortijones abdominales intensos que empiezan en forma repentina. Después de algunas horas, empieza la diarrea líquida. La diarrea hace que el cuerpo pierda líquidos y electrolitos (deshidratación). Esto hace que se sienta enfermo y cansado. La diarrea líquida dura alrededor de un día. Luego, la diarrea se transforma en heces sanguinolentas de color rojo vivo. La infección provoca llagas en los intestinos, por lo que las heces se vuelven sanguinolentas. La diarrea sanguinolenta dura de 2 a 5 días. Es posible que deba evacuar el intestino 10 o más veces al día. Algunas personas dicen que sus heces son «todo sangre y nada de heces».

Es posible que tenga una fiebre leve o que no tenga fiebre. También podría tener náuseas o vómitos. Si tiene alguno de estos síntomas —diarrea líquida y sanguinolenta, retortijones, fiebre, náuseas o vómitos— intente comunicarse con su médico de inmediato.

¿Cómo puedo contraer una infección por E. coli?

La mayoría de las infecciones por E. coli provienen de:

  • Comer carne de res molida poco cocida (la parte interna es de color rosa).
  • Beber agua contaminada (impura).
  • Beber leche sin pasteurizar (cruda).
  • Trabajar con ganado.
  • Comer alimentos contaminados con heces de animales (como verduras).

Es posible que el ganado lechero y de carne saludable tenga el germen de la E. coli en los intestinos. La carne puede contaminarse con el germen durante el proceso de carneado. Al moler la carne de res, los gérmenes de la E. coli se mezclan por toda la carne.

La forma más común de contraer esta infección es comiendo alimentos contaminados. Usted puede contraer el germen deE. coli si no usa alta temperatura para cocinar la carne de res o si no la cocina el tiempo suficiente. Cuando usted come carne de res poco cocida, los gérmenes entran al estómago y a los intestinos.

El germen también puede transmitirse de una persona a otra en guarderías y hogares para ancianos. Si tiene esta infección y no se lava bien las manos con jabón después de ir al baño, puede transmitir el germen a otras personas cuando toca alguna cosa, en especial alimentos.

Las personas que tienen infección por E. coli pueden trasmitirla con facilidad. Los niños no deben asistir a una guardería hasta tener 2 cultivos de heces negativos (prueba de que la infección ha desaparecido). Las personas mayores en hogares para ancianos deben quedarse en la cama hasta obtener 2 cultivos de heces negativos.

¿Cómo se diagnostica una infección por E. coli?

El diagnóstico se realiza al encontrar E. coli en un cultivo de heces. Si tiene diarrea sanguinolenta, consulte a su médico lo antes posible. Su médico hará un cultivo para averiguar si tieneE. coli en los intestinos. El cultivo debe realizarse en las primeras 48 horas después de que empiece la diarrea sanguinolenta.

¿Cómo se trata la infección?

No hay un tratamiento especial, excepto beber mucha agua y prestar atención al surgimiento de complicaciones. No tome medicamentos para detener la diarrea, a menos que su médico se lo indique. Estos medicamentos impedirían que los intestinos eliminen el germen de la E. coli. Si usted tiene una deshidratación grave, es posible que deba ir al hospital para que se le administre líquido por vía IV.

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