Ernest Rutherford (1871 – 1937)

Rutherford fue un físico nacido en Nueva Zelanda, que ganó el Premio Nobel de Química por su trabajo pionero en la física nuclear.

Ernest Rutherford nació el 30 de agosto de 1871 en Nelson, Nueva Zelanda, el hijo de un granjero. En 1894, ganó una beca para la Universidad de Cambridge y trabajó como estudiante de investigación en virtud de Sir Joseph Thomson. En 1898, se convirtió en profesor de física en la Universidad McGill en Montreal, Canadá. Allí, trabajando con el químico Frederick Soddy, investigó el fenómeno recién descubierto de la radiactividad. Rutherford y Soddy propuso que los resultados de la radiactividad de la desintegración de los átomos.

En 1907, Rutherford regresó a Inglaterra para convertirse en profesor de física en la Universidad de Manchester. En 1908, fue galardonado con el Premio Nobel de Química. En 1914, fue nombrado caballero, pero la guerra interrumpió su trabajo. Él ayudó a desarrollar métodos para hacer frente a la nueva amenaza de la guerra submarina, así como el estudio de acústica submarina.

En 1917, regresó a la física y una larga serie de experimentos en los que descubrió que los núcleos de ciertos elementos ligeros, como el nitrógeno, podría ser «se desintegró» por el impacto de partículas alfa procedentes de una fuente radiactiva, y que durante este proceso de protones rápidos fueron emitidos. Esta fue la primera reacción nuclear inducida artificialmente. Rutherford había creado prácticamente una nueva disciplina, la de la física nuclear.

En 1919, Rutherford se convirtió en profesor de física experimental y director del Laboratorio Cavendish en Cambridge, sucediendo a Thomson. Muchos de sus estudiantes en el Laboratorio Cavendish pasó a convertirse en científicos pioneros. De 1925 a 1930 fue presidente de la Real Sociedad (a la que había sido elegido en 1903). En 1931 se le concedió un título nobiliario vida y murió el 19 de octubre de 1937. Fue enterrado en la Abadía de Westminster. En 1997, el ‘Rutherford, una unidad de radiactividad, fue nombrado en su honor.

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