El robot multifunción

JEFF J. MITCHELL Getty Images

Los robots han demostrado ser instrumentos útiles en manos de soldados, cirujanos y empleados de la limpieza. Sin embargo, en cada uno de esos casos se trata de robots diseñados para tareas específicas. Se estudia ahora la construcción de máquinas polivalentes: robots capaces de navegar por entornos cambiantes, tales como oficinas o viviendas, y de trabajar con sus propias manos.
Por supuesto, la idea de robots polivalentes no es nueva. Hace ya unos 50 años que estamos siempre a cinco o diez años de realizarla, ironiza Eric Berger, codirector del Programa de Robótica Personal de Willow Garage, una nueva empresa de Silicon Valley. El retraso se debe, en parte, a que hasta las tareas más simples requieren un enorme conjunto de capacidades. Para traer un vaso, por ejemplo, el robot tiene que percibir los datos generados por una serie de sensores: láseres que rastrean para identificar posibles obstáculos, cámaras que buscan el objeto diana, retroalimentadores de fuerza en los dedos que agarran el vaso, entre otros. Sin embargo, Berger y otros expertos confían en lograr avances reales en la próxima década.
El problema, según Willow Garage, estriba en la falta de una plataforma común para una computación tan laboriosa. En vez de partir de las capacidades de una sola máquina, para diseñar robots y su programación se empieza siempre de cero. Con miras a adoptar un nuevo enfoque, Willow Garage está construyendo 25 unidades de su modelo PR2 («Personal Robot 2»): una máquina con dos brazos que se mueve sobre ruedas dentro de una estancia para abrir y cerrar puertas o desenchufar aparatos. La empresa se quedará con diez de los robots, pero otros diez se entregarán a grupos de investigación externos; unos y otros pondrán en común sus logros. De ese modo, señala Berger, si se desea obtener el equivalente robótico de Twitter, no se empezará construyendo un computador, sino sólo la nueva facultad deseada.

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