El lago subglacial Vostok alcanzó

En el corazón de la Antártida, los perforadores rusos han penetrado en el lago subglacial Vostok, enterrado a más de 3.750 metros por debajo de la capa de hielo. Una proeza técnica que plantea muchas preguntas.
Esperan veinte años. Una eternidad en la vida de un investigador. Un evento efímero para el lago Vostok, aislado del resto del mundo por casi 15 millones de años. Hace veinte años en el hecho de que los científicos rusos tratando de romper los 4 kilómetros de hielo que cubre el lago en el corazón de la Antártida.

Fin de diciembre de 2011 no eran más que unas decenas de metros de su objetivo. Domingo, 05 de febrero, que se perfore la cabeza llega a la superficie del lago subterráneo, de acuerdo con agencia rusa Novosti. Lunes, 06 de febrero, la noticia aún no había sido confirmado por el equipo de científicos rusos.
Su objetivo es ambicioso: para descubrir las posibles formas de vida nunca antes vistas en este ambiente extremo, probablemente uno de los últimos lugares vírgenes del planeta, todos libres de contaminación humana.

Contaminación
Por desgracia, el primer contacto con el lago también podría firmar su contaminación en primer lugar, dando lugar a muchas críticas de la comunidad internacional. Precauciones perforadores rusos será suficiente para evitar la contaminación irremediable?

La historia de este simulacro comienza con la de la estación Vostok en 1957. Con motivo del Año Geofísico Internacional, los soviéticos establecieron su base en el corazón del continente blanco, una zona extrañamente plana, que existía en el momento de la ventaja de estar ubicado en el Polo Sur geomagnético. La suerte quiso que también se sitúa justo por encima de un lago subglacial grande …

A pesar de la presencia de agua fue detectado por el radar en la década de 1970, no fue hasta 1993 que el satélite francés ERS1 revela el alcance de este lago es una inmensa cuenca 250 km de largo y ancho de 60 millas, alcanzando un 200 metros de profundidad en algunos lugares. Un lago casi tan grande como el mar de Aral? El agua se mantiene líquido a través del flujo de calor, presión, y esta capa aislante tremendo que representan los cuatro kilómetros de capa de hielo.

Lo que impulsan la estación de Rusia, ya famoso por sus pozos profundos en la vanguardia de la investigación en la exobiología, el estudio de la vida en ambientes extremos. De hecho, si hay agua líquida, no podemos esperar que una forma de vida? Los microorganismos se han adaptado el infierno helado, privado de luz, ya que más de 350 bares de presión? La cuestión es aún más fascinante que los microorganismos se descubrieron en 1999 lo profundo de los núcleos de Vostok, en lo que resultó ser el agua del lago vuelve a congelar, es decir, acumulación de hielo.

Bacteria termófila
Estos microbios «milagros» demostrará unos años más tarde, ser meros contaminantes, principalmente de los fluidos de perforación! Sin embargo, en 2004, los investigadores rusos y franceses volver a examinar las muestras de núcleos profundos de Vostok en un cuarto limpio, teniendo cuidado de eliminar las capas externas con un bisturí y luego lavarlos con agua estéril. Su conclusión es sorprendente: una vez retirados los contaminantes que se encuentran, los biólogos encontraron rastros de ADN , las firmas de una bacteria termófila (Hydrogenophylus thermoluteolus) sabe que viven … en las aguas termales a 50 ° C!

¿Cómo explicar esta rareza? En base a los biólogos del escenario, estas bacterias provienen de roca fallas profundas que rodea el lago, los fallos de barrido de vez en cuando por ráfagas de agua caliente de las entrañas de la Tierra. Es en este entorno permanecería caliente como estas bacterias, que, durante los terremotos, se proyectan a la superficie y se inyecta con el sedimento en el glaciar. Unos 20.000 años después, gracias al flujo glaciar, sedimentos y bacterias habría terminado por encima del lago, justo en el momento de la perforación.

Así que esta vida no provienen del lago, pero las profundidades de la Tierra. Sin embargo, la cuestión de una forma de vida en las aguas del Vostok rápidamente se convierte en una cuestión de Estado para los rusos «, que compara esta perforación de los primeros pasos en la Luna» refleja Sergey Bulat del Instituto de la física nuclear de San Petersburgo y la cabeza de la investigación biológica en esta misión.
Después de una pausa de ocho años debido a la financiación, la perforación se reanudó en 2005, con la intención de llegar al lago, que, en más de 3.750 metros de profundidad, es el logro técnico.

La carga adicional de convencer al Comité Científico de Investigaciones Antárticas (SCAR) de la seguridad de las operaciones. Su punto de vista es, sin duda que el asesor, sino que permite a los rusos a decir que su misión respetando los compromisos ambientales del Tratado Antártico. De hecho, más de 60 toneladas de queroseno mezclado con sustitutos freón para aumentar el peso satisfacer el pozo con el fin de mantenerla abierta. Sin embargo, si el fluido no tiene ninguna consecuencia para el hielo que es impermeable, es otra forma con las aguas puras del lago … ¿Cómo garantizar que una vez que el lago alcanza ninguna fuga se lleva a cabo?

Impedir la fuga

Por ahora, la presión generada por la columna de fluido en el interior del pozo está en equilibrio con la de 3750 metros de hielo que cubren el lago [fig. 1] . Pero no debe que cuando la penetración de la presión del lago demasiado dará lugar a un derrame. Pocos milibares y más, y que se garantice la fuga.

Para evitar esta situación, una sonda para medir la conductividad eléctrica ha sido añadido a la cabeza del taladro: es ella quien va a educar a los perforadores en el momento exacto de entrada en el lago. «En la formación de hielo, la conductividad es igual a cero a diferencia del lago, dice Sergey Bulat. Una vez que tengamos una señal es que el lago se logrará. En ese momento, nos liberase de nuestros equipos y reducirá la presión en el interior del pozo, para crear un ligero vacío para extraer agua en el agujero. » Este agua se congela o casi instantáneamente, por supuesto cerrar el pozo, que debe evitar la contaminación adicional. Los perforadores que esperar un año para recuperar el agua congelada.

El lago Vostok está situado justo encima del polo sur magnético.

Imagínese, sin embargo, que la tasa de operación y un exceso de presión de fluido de 5 bar se aplica (más allá de las paredes del pozo se deforman). «Sería hasta una tonelada de líquido que se mezcle con 5000 millones de toneladas de agua «, relativiza Jean-Robert Petit, director de investigación en el Laboratorio de Glaciología y Geofísica del Medio Ambiente del CNRS, en Grenoble, que participó en el análisis de muestras de la acumulación de hielo Vostok. Es casi el equivalente de una taza de aceite en una piscina.

Además, una precaución adicional fue añadido por los perforadores rusos: pocos metros de la superficie del lago, mezclando queroseno-freón se sustituye en la parte inferior de la columna, con un aceite de silicona, menos denso que el agua e hidrofóbicas. Si llegara a mezclarse con las aguas del lago, su impacto ecológico sería menor que la mezcla tradicional.

Interpretación

Sin embargo, preocupa a los investigadores otro riesgo: estas preciosas muestras pueden ser ilegibles. Varios meses confinados en un pozo lleno de queroseno, una vez, esta agua congelada de hecho podrían estar contaminados por bacterias que viven en esta mezcla de hidrocarburos. «Si podemos dibujar en el lago a unos 10 metros en los pozos La parte inferior de la columna de agua debe mantenerse limpia «, estimó Sergey Bulat sobre la base de datos de otros pozos.
Por otra parte, la lista de los posibles contaminantes que hoy se conoce, lo que limita la trampa de una mala interpretación. «A partir de 2013, se puede analizar de forma fiable aguas del Vostok», asegura que el biólogo molecular ruso, que tiene el privilegio primero el análisis de estas muestras.

¿Con qué resultados? «Yo no esperaba encontrar tanto en el agua saturada de oxígeno, Sergey Bulat admite. Pero quién sabe, de acuerdo con la circulación del agua, la estratificación del lago, tal vez no lo hace él nichos de la vida? » Este descubrimiento, sin duda, encendió los astrobiólogos que buscan vida en otros planetas, incluyendo Europa, una luna helada de Júpiter, cuya superficie podría albergar los cuerpos de agua similares a subglacial Vostok.

«Creo que es más probable que descubran formas de vida en el fondo del lago, los sedimentos», explica. Por lo tanto el siguiente paso en la exploración de Vostok: enviar minirobot 2013-2014 temporada para ir a explorar todas las capas del lago a su lecho de roca! Esta vez ya no será el equivalente de los primeros pasos en la luna, pero los primeros pasos en Marte, anunció el oficial de operaciones, Valery Lukin.

Los lagos de carrera perdió

más de 400 lagos han sido detectados en la capa de hielo antártica. Si Vostok puede ser el primero en recibir la visita, dos lagos se taladre en los próximos años. Por lo tanto, un equipo británico ha anunciado un taladro, en el año 2012, en el lago subglacial Ellsworth, un pequeño lago en el oeste de la Antártida. Un taladro de agua caliente para evitar cualquier riesgo de contaminación. Una solución técnica para impensable Vostok, en vista de la temperatura del hielo (- 57 ° C) y el espesor de la tapa (3750 metros). Al año siguiente, en 2013, fue el turno de los Whillans lago subglacial estar sujeto a la perforación de los estadounidenses. Este lago, cerca de la plataforma de Ross en la Antártida Occidental, tiene la particularidad de estar conectado con el océano. Al igual que en Vostok, un robot debe entonces ir y venir.

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