EL HUBBLE, FOTÓGRAFO DEL CIELO

Hace tan sólo 400 años, aquellos que se atrevían a hablar o a pensar en el Cosmos como algo vivo y poblado de mundos, eran quemados en la hoguera, y aquellos que miraban el cielo con el primer telescopio óptico, se arriesgaban a hablar ante el tribunal de la inquisición. Desde entonces han pasado cuatro siglos. El hombre no sólo ha realizado adelantos en el descubrimiento de las leyes del Universo, también ha perfeccionado aquel viejo tubo de Galileo (anteojo de larga distancia) y , además, el científico moderno se ha atrevido a investigar el cosmos lejano desde la órbita terrestre, en lo que fue el nacimiento del primer observatorio. En los años 40 del siglo pasado comenzó a soñarse con ese observatorio, pero sólo 50 años después, en 1990, pudo realizarse dicho sueño.

Hace 49 años falleció el hombre que dio nombre al primer telescopio espacial: Edwin Paul Hubble, fundador de la astronomía de Galaxias lejanas y descubridor de la importantísima ley que habla de la dilatación del Universo.

Así, desde hace ya 12 años, el hombre se inspira en las fotos estelares del telescopio cósmico Hubble, investigando y observando los fenómenos que se suceden en los puntos más lejanos de nuestro Universo.

UN OBSERVATORIO EN ÓRBITA

El día 24 de abril de 1990 se lanzó a la órbita terrestre el primer telescopio espacial. Su nombre era Edwin Hubble. Tres años después, en 1993, durante el vuelo de la nave Hubble se colocó y corrigió la órbita del telescopio, permitiendo que se obtuvieran imágenes de gran calidad comenzando a llegar a la Tierra fotografías únicas de estrellas, planetas y nebulosas.

En realidad, el Hubble es un observatorio automático estratosférico que funciona en la órbita de la Tierra a una altura de 560 Km. El telescopio reflector tiene un espejo con un diámetro de 2,4 m que recibe el reflejo de los diapasones ópticos y ultrasonoros con un espectro de abertura angular 0,1´´, con más precisión que en los telescopios terrestres.

El telescopio espacial E. P. Hubble es un proyecto conjunto de NASA y ESA. El centro de vuelos Goddard dirige el vuelo del Hubble, la recepción de datos y su primera elaboración. Durante 24 horas los datos se transmiten al Instituto Científico del Telescopio Espacial (Space Telescope Science Institute), que realiza la primera elaboración para su posterior uso por el ámbito científico. La explotación del telescopio espacial exige que los aparatos estén constantemente sintonizados y en perfecto estado.

El telescopio Hubble funciona como observatorio internacional. Se tienen en consideración proyectos de todo el mundo, por lo que la competencia por el tiempo de observación es bastante dura: se admiten aproximadamente uno de cada diez proyectos. Tanto en la selección de los objetivos a observar como en la elaboración de los resultados participan especialistas de todo el mundo. El lanzamiento y explotación del Hubble se ha convertido en uno de los éxitos más destacados de la astronomía contemporánea: con él dio comienzo la era de la astronomía óptica estratosférica.

EL UNIVERSO EN FOTOS

Quizás uno de los más importantes logros del siglo XX son las fotografías del mundo estelar procedentes de lugares alejados de nosotros más de mil millones de años luz. El observador tiene la posibilidad de descubrir planetas y estrellas, observando procesos únicos que suceden en lo más lejano del cosmos e investigando el pasado y el futuro de nuestro sistema solar. Estas fotos cósmicas no sólo tienen valor científico, también son una fuente de inspiración para la multitud de amantes del cielo estrellado.

Ya se han cumplido 12 de los 20 años que se planificaron para la permanencia del Hubble en el cosmos y, en ese tiempo ha enviado a la Tierra una enorme cantidad de fotografías impresionantes. En base a los datos recibidos, los astrónomos pueden sacar conclusiones bastante aproximadas sobre la edad del Universo, confirmar la existencia de agujeros negros, observar cómo se mueven las galaxias y asistir al nacimiento de estrellas. Actualmente los científicos ya han empezado a aventurar cuáles fueron las fases de formación del sistema solar y tratan de aproximarse a la edad del Universo.

Hoy por hoy el telescopio espacial transmite de 10 a 15 HBT (Higabit) de información al día, la cual se pone a disposición de los astrónomos de todo el mundo.

QUIÉN FUE E. P. HUBBLE

Edwin Paul Hubble (1889-1953) nació el 20 de noviembre de 1889 en una pequeña ciudad del estado de Missouri llamado Marshfild. Su padre era agente de seguros. En el año 1906, Edwin terminó la escuela e ingresó en la Universidad de Chicago, donde trabajó en el laboratorio de un conocido físico llamado Milliquen. Posteriormente continuó su formación en Oxford, donde estudió jurisprudencia. Al terminar su carrera de jurista, Edwin Hubble trabajó sólo un año como abogado y luego lo dejó para dedicarse de lleno a la Astronomía.

ISLAS DE ESTRELLAS

En verano de 1913 Edwin regresa a la Universidad de Chicago y en el observatorio de Yorsc se prepara la tesis para doctorarse en Filosofía. Su trabajo versaba sobre la investigación estadística de nebulosas espirales débiles en algunas partes del cielo. Hubble descubrió las características de las nebulosas y demostró que la fuente de su luminiscencia se debe a las estrellas. Con la ayuda de un telescopio con espejo de 2,5 m de diámetro en el observatorio de «Maunt Vilson» pudo ver un conjunto de estrellas separadas en la nebulosa de Andrómeda y pudo determinar así la distancia a la que se encuentra esta nebulosa. Demostró también que la nebulosa de Andrómeda y algunas otras tienen estructura estelar y están fuera de los límites de la Vía Láctea. Eso fue suficiente para afirmar contundentemente que las nebulosas espirales son galaxias semejantes a la nuestra (inmensas formaciones de mil millones de estrellas) y que se encuentran a distancias de millones de años luz de nosotros. Así, el Universo apareció ante los ojos de los astrónomos como un espacio lleno de islas de estrellas, o sea, de galaxias. De esta forma, a principios de los años 20 del siglo XX, Edwin Hubble fue el primero en demostrar científicamente la idea del filósofo renacentista Giordano Bruno sobre la existencia de una innumerable multitud de mundos estelares.

En 1925, Hubble compuso la primera clasificación detallada de las galaxias según su forma y otras particularidades, dividiéndolas en espirales, elípticas e irregulares. En 1927 fue elegido miembro de la Academia Nacional de las Ciencias en Washington. Sus obras marcaron el comienzo de la astronomía contemporánea que puede observar y conocer galaxias exteriores a la nuestra.

LEY DE HUBBLE

En 1929 Hubble enunció su famosa ley: las galaxias se alejan unas de otras con una velocidad proporcional a la distancia entre ellas. Encontró que entre las velocidades radiales de movimiento de las galaxias y las distancias entre ellas existe una dependencia lineal y determinó también en valor numérico del coeficiente de esa dependencia (la constante de Hubble). Este descubrimiento impulsó la teoría de la expansión del Universo. Esta ley, junto con la teoría de la relatividad de Einstein y las resoluciones de Fridam que demuestran la inestabilidad del Universo, ha cambiado la concepción del mundo. A cambio de un Universo eterno e invariable, hemos recibido un Universo surgido hace miles de millones de años y que se extiende y evoluciona.

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