ASTROFÍSICA — Vesta, un asteroide complejo

HONGOS



Con unos 525 kilómetros de diámetro (unas siete veces menor que la Luna) Vesta es el tercer asteroide en tamaño y el segundo en masa después del planeta enano Ceres. Vesta y Ceres revisten un interés particular para los expertos, pues hace tiempo que se piensa que estos objetos son en realidad el remanente de protoplanetas formados durante la infancia del sistema solar. A fin de estudiar en detalle su estructura e historia geológica, la sonda Dawn, de la NASA, lleva orbitando en torno a Vesta desde julio del año pasado. Ahora, seis artículos publicados en el último número de la revista Science han analizado en detalle los datos obtenidos por la sonda.

  • Mapa topográfico en falsos colores del polo sur del asteroide. La escala azul-verde-amarillo-rojo-blanco refleja cotas de altitud que comprenden desde –22 kilómetros hasta +17 kilómetros. La gran estructura circular que se aprecia en el centro mide unos 500 kilómetros de diámetro y su perímetro se eleva unos 15 kilómetros sobre la superficie interior. Los expertos aún no conocen con certeza qué proceso dio lugar a esta formación.

Entre otros resultados, los investigadores han podido confirmar que Vesta es un remanente protoplanetario que se conserva casi intacto desde su formación, hace unos 4500 millones de años. Su masa, geometría y campo gravitatorio resultan compatibles con la existencia de un núcleo diferenciado compuesto de hierro y de unos 110 kilómetros de radio. Los análisis mineralógicos indican una evolución magmática pasada compleja, gracias a la cual el asteroide habría adquirido una corteza y un manto. Además, esos mismos estudios mineralógicos han permitido comprobar que una buena parte de los meteoritos hallados en la Tierra (los denominados HED, en torno al 6 por ciento de los meteoritos registrados) tuvieron su origen en el protoplaneta, quizás en la enorme cuenca excavada en el polo sur.

La sonda de la NASA tiene previsto permanecer en torno al asteroide hasta el 26 de agosto de este año, fecha en la que partirá hacia su próximo objetivo: Ceres.

 

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